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Santé : Comment le fœtus apprend à pleurer


Sciences
Dimanche 9 Juin 2013 - 20:00

L'observation de fœtus in utero révèle comment les futurs bébés parviennent peu à peu à rendre leur visage expressif. Un élément-clé dans leur développement.


Santé : Comment le fœtus apprend à pleurer
Qu'ils aient faim ou soient fatigués, les nouveau-nés n'ont qu'un seul moyen pour le faire comprendre: pleurer. Ce réflexe, qui s'exprime dès la naissance, se prépare dans le ventre de la mère où le fœtus s'entraîne à mimer la douleur, selon des chercheurs des universités de Durham et Lancaster, au Royaume-Uni. «C'est vital pour les nourrissons d'être capables d'exprimer la souffrance dès qu'ils naissent, explique Nadja Reissland, auteur de l'étude et chercheuse au département psychologie de l'université de Durham. C'est ainsi qu'ils peuvent transmettre leurs émotions à leurs parents».

Dans cette étude publiée mercredi dans Plos One , quinze fœtus, huit filles et sept garçons, ont été observés quatre fois pendant les deuxième et troisième trimestres de grossesse. Un appareil a pris des photographies sous différents angles pour créer des images nettes, en 3D. Elles ont ensuite été enregistrées en vidéo. Les chercheurs ont analysé ces films image par image, à la recherche de sourcils relevés, nez froncés ou autres mouvements du visage qui pourraient, lorsqu'ils sont coordonnés, exprimer la douleur.

Santé : Comment le fœtus apprend à pleurer
Mimiques typiques de foetus à 32 semaines de grossesse. L'image (a) montre un exemple de visage neutre et la (b) une expression de douleur, avec des combinaisons complexes de mouvements (abaissement des sourcils, froncements de nez, soulevèment de la lèvre supérieure et ouverture de la bouche). Crédit photo: Durham University
L'équipe du Dr Reissland a remarqué que les fœtus commencent à montrer leurs premières mimiques à 24 semaines de grossesse. Les gestes sont simples et ne font intervenir qu'une partie du visage, par exemple bouger les lèvres pour former un sourire. Au bout de 36 semaines, ils imitent des expressions beaucoup plus complexes, qui synchronisent plusieurs mouvements en même temps et ressemblent à des grimaces de douleur. Ces gestes se produisent régulièrement, aussi bien chez les garçons que chez les filles.

Foetus de 32 semaines qui montre une expression de douleur . Crédit photo: Durham University
Pourtant, les fœtus ne seraient pas réellement en train de souffrir. Même si certaines études suggèrent qu'ils soient capables de ressentir de la douleur après 24 semaines, le Dr Reissland ne pense pas que ces mimiques soit des signes de détresse. En effet, tous les bébés étudiés étaient en bonne santé et les scans réalisés pendant que les mères se reposaient. «Nous ne savons pas encore clairement si les fœtus peuvent réellement souffrir ou si les expressions du visages sont liées à ce qu'ils ressentent, explique-t-elle. Nos recherches indiquent néanmoins que les mouvements du visage font partie intégrante du processus de développement et semblent liés à la maturation du cerveau plutôt qu'au ressenti des fœtus».

Cette capacité s'inscrirait dans le processus normal de développement des futurs bébés et pourrait permettre aux médecins de fournir des indications médicales plus poussées sur la santé des fœtus, lors des examens prénatals. La chercheuse a déjà montré dans une précédente étude que les bébés baillaient dans le ventre de leur mère. Pas par fatigue, mais pour développer les régions du cerveau impliquées dans le mouvement de la mâchoire, ce qui est crucial pour boire et manger. Elle espère maintenant qu'une prochaine étude plus approfondie sera menée pour regarder si l'apparition des expressions du fœtus est retardée lorsque sa mère fume ou boit pendant la grossesse.

Source:lefigaro
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