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Le plus terrible superprédateur, c’est l’homme


Société
Lundi 24 Août 2015 - 13:11

Selon une étude, l’être humain surclasse largement tous les autres prédateurs. Ses principales victimes : les poissons et les gros carnivores terrestres. Un comportement qui met en danger la survie même de nombreuses espèces.


Si on vous dit « superprédateur* », vous pensez sans doute d’abord à un requin, un lion ou un tyrannosaure. Pourtant, le prédateur le plus terrible de tous… c’est vous. On s’en doutait déjà, mais une étude publiée dans la revue Science ce vendredi 21 août le confirme : la pression exercée par l’humain sur les populations animales en fait un prédateur unique au monde, capable de provoquer à lui seul des extinctions de masse (les dinosaures ont eu besoin d’une météorite, eux…).
 
Pour arriver à cette conclusion, l’équipe de Chris Darimont, de l’université Victoria au Canada, a comparé l’impact de l’homme sur les espèces sauvages (poissons et mammifères terrestres) à celui d’autres prédateurs, pour chaque continent et océan, à l’exception de l’Antarctique. Résultat : les lions et les requins peuvent aller se rhabiller.
 
14 fois plus meurtriers que d’autres prédateurs
 
L’homme exploite les poissons à un taux 14 fois supérieur à celui de leurs autres prédateurs, en moyenne. Ainsi, l’industrie de la pêche capture 78 % des saumons d’Alaska adultes par an, quand les grizzlys n’en prélèvent que 6 %. La tendance se vérifie en mer, où les captures de poissons ne cessent d’augmenter, dépassant aujourd’hui les 100 millions de tonnes par an.
 
Quant aux grands carnivores du type lions, loups ou ours, ils sont en moyenne 9 fois plus victimes de notre espèce que de leurs congénères. Et cela alors que nous ne mangeons même pas leur viande ! En fait, hors élevage, nous tuons bien plus de carnivores terrestres que d’herbivores. L’affaire récente de la mort du lion Cecil, au Zimbabwe, l’a rappelé : si l’homme tue des animaux sauvages, c’est avant tout pour le plaisir…
 
L’étude montre également que, selon les régions, la pression exercée par l’homme n’est pas la même : les chasseurs nord-américains et européens tuent ainsi bien plus d’herbivores que les chasseurs africains, et l’industrie de la pêche exploite 3 fois plus les populations de poisson de l’Atlantique que du Pacifique.
 
Insoutenable
 
Nous sommes donc les plus grands prédateurs de l’histoire de la planète. Mais ce n’est pas un titre de gloire, et cela ne va pas tarder à nous poser problème. En effet, l’étude montre que nous prélevons trop de proies pour que les espèces animales puissent renouveler correctement leurs populations.
 
Comme nous chassons énormément d’espèces à la fois, et que notre survie n’en dépend pas, nous ne nous sentons pas obligés de ralentir la cadence si nos proies habituelles viennent à manquer. C’est ce qui fait la grosse différence entre nous et des prédateurs “classiques”, comme le loup : lui, sait s’arrêter à temps.
 
De plus, explique Heather Bryan, l’une des coauteures de l’étude, nous tuons surtout les plus gros individus, qui sont aussi les reproducteurs, alors que les autres prédateurs se “contentent” des jeunes et des faibles, qui ne se reproduisent pas… Les conséquences sont donc bien plus importantes pour la survie de l’espèce. Voilà pourquoi, selon l’étude, l’homme est un superprédateur “insoutenable”.
 
Alors, que faire ? Les scientifiques appellent les chasseurs et pêcheurs à cibler davantage les jeunes animaux, à l’inverse de ce que l’on fait aujourd’hui. Mais ils les invitent surtout à s’inspirer du comportement des prédateurs non humains, en cherchant à atteindre un taux de prélèvement “soutenable” pour les espèces. Faute de quoi, un jour ou l’autre, nous n’aurons plus rien à pêcher ni à chasser…

Nicolas Martelle

*Le superprédateur, ou prédateur alpha, est un animal situé tout en haut de la chaîne alimentaire : en théorie, il n’a que des proies, pas de prédateur.

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