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Astronomie : Découverte d'une planète formée en grande partie de diamant


Lu sur le web
Jeudi 11 Octobre 2012 - 20:22

Une équipe franco-américaine d'astronomes a découvert une planète deux fois plus grande que la Terre et composée en grande partie de diamant. La planète, que les scientifiques ont baptisée "55 Cancri e", tourne en orbite autour d'une étoile visible à l'œil nu, située à environ 40 années-lumière de la Terre, dans la constellation du Cancer.


Astronomie : Découverte d'une planète formée en grande partie de diamant
Le rayon de cette planète est deux fois supérieur à celui de la nôtre, mais sa masse est huit fois plus dense. La température y est incroyablement élevée, pouvant atteindre 1 648 °C à la surface. Cancri tourne si rapidement en orbite qu'une année terrestre ne dure là-bas pas plus de dix-huit heures.

GRAPHITE ET DIAMANT

"La surface de cette planète est probablement couverte de graphite et de diamant plutôt que d'eau et de granit", explique Nikku Madhusudhan, un chercheur de l'université Yale, à New Haven, dont les travaux vont prochainement paraître dans la revue Astrophysical Journal Letters. "Ceci est notre premier aperçu d'une exoplanète rocheuse avec une composition chimique radicalement différente de celle de la Terre", ajoute-t-il dans un communiqué.

Dans cette étude, faite en collaboration avec le Français Olivier Mousis, de l'Institut de recherche en astrophysique et planétologie de Toulouse, les chercheurs estiment qu'au moins un tiers de la masse de la planète serait constitué de diamant, soit environ trois fois la masse terrestre.

Cette planète a été initialement observée en 2011 quand elle passait devant son étoile, permettant aux astronomes de mesurer son rayon pour la première fois. Des planètes diamant ont déjà été repérées dans le passé, mais c'est la première fois que l'une d'entre elles a été examinée en orbite autour d'une étoile et étudiée de façon aussi détaillée.
Mamoudou Kane


              

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